viernes 29 de marzo - 2019

La plaga matando ranas en todas las partes es mucho peor de lo que pensaban los científicos


El jueves, 41 científicos publicaron el primer análisis mundial de un brote de hongos que ha estado acabando con las ranas durante décadas. La devastación resulta ser mucho peor de lo que nadie se había dado cuenta .

Escribiendo en la revista Science, los investigadores concluyen que las poblaciones de más de 500 especies de anfibios han disminuido significativamente debido al brote, incluidas al menos 90 especies que se presume se han extinguido. La cifra es más del doble que las estimaciones anteriores.

"Eso es bastante sísmico", dijo Wendy Palen, bióloga de la Universidad Simon Fraser y coautora de un comentario que acompaña al estudio . "Ahora gana el apodo del patógeno más mortal conocido por la ciencia".

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Los científicos notaron por primera vez en la década de 1970 que algunas poblaciones de ranas estaban disminuyendo rápidamente; en la década de 1980, algunas especies parecían estar extintas . Las pérdidas fueron desconcertantes, porque las ranas vivían en hábitats prístinos, sin daños por la contaminación o la deforestación.

A fines de la década de 1990, los investigadores descubrieron que las ranas en Australia y Panamá estaban infectadas con un hongo mortal , al que llamaron Batrachochytrium dendrobatidis - Bd, para abreviar.

El hongo apareció en otros países, pero los estudios de su ADN sugieren que el Bd se originó en la Península de Corea . En Asia, los anfibios parecen impermeables a Bd, pero cuando llegó a otras partes del mundo, probablemente a través del comercio internacional de anfibios de mascotas, el patógeno llegó a cientos de especies vulnerables.


Los anfibios se infectan con Bd por contacto con otros animales o por esporas que flotan en el agua. El hongo invade las células de la piel y se multiplica. La piel de una rana infectada comenzará a desprenderse a medida que el animal crezca lento. Antes de que muera, una rana puede lograr saltar a un nuevo arroyo o estanque, extendiendo aún más el hongo.

En 2007, los investigadores especularon que Bd podría ser responsable de todas las disminuciones conocidas de ranas que no tenían otra causa aparente, unas 200 especies. En su mayor parte, sin embargo, los científicos estudiaron Bd a nivel local, observando sus impactos en especies particulares en lugares particulares.

"Sabíamos que las ranas se estaban muriendo en todo el mundo, pero nadie había vuelto al principio y en realidad evaluó cuál fue el impacto", dijo Benjamin Scheele, ecólogo de la Universidad Nacional de Australia y el autor principal del nuevo estudio.

En 2015, el Dr. Scheele y sus colegas reunieron datos de más de 1,000 artículos publicados en Bd, y viajaron por todo el mundo para reunirse con expertos y escuchar sus observaciones inéditas.

El equipo no solo analizó los datos sobre los anfibios vivos, sino que también examinó los datos de los museos, donde los científicos encontraron que el ADN de Bd estaba incrustado en especímenes conservados en gabinetes.

El nuevo estudio mostró que algunos anfibios están en mayor riesgo que otros.

El hongo prospera en condiciones frescas y húmedas. Como resultado, las ranas que viven en bosques nubosos en las laderas de las montañas se han visto especialmente afectadas.

La rana marsupial de Espada, cerca de la cascada Gocta en la provincia de Chachapoyas de Perú. Crédito Tiffany Kosch
Las ranas grandes también corren un mayor riesgo, posiblemente porque no se multiplican tan rápido como las pequeñas.

Los científicos hallaron que el Dr. Scheele y sus colegas identificaron 501 especies en declive, mucho mayores que las estimaciones anteriores de 200. Ciertos factores que alguna vez se consideraron que explican la aniquilación de poblaciones de ranas, como el cambio climático y la deforestación, no son las mayores amenazas.

"Muchas de esas hipótesis han sido desacreditadas", dijo el Dr. Scheele. "Y cuanto más descubrimos sobre el hongo, más se ajusta al patrón".


Resulta que, Bd eliminó algunas especies mucho antes de que fuera descubierto. Solo volviendo a los especímenes de los museos los científicos pudieron estimar el número de víctimas. "Da miedo que tantas especies puedan extinguirse sin que nosotros lo sepamos", dijo el Dr. Scheele.

La aniquilación de las ranas alcanzó su punto máximo en la década de 1980, encontraron los investigadores, una década antes del descubrimiento de Bd. Hoy en día, el 39 por ciento de las especies que sufrieron disminuciones de población en el pasado siguen disminuyendo. El doce por ciento muestra signos de recuperación, posiblemente porque la selección natural está favoreciendo a los animales resistentes.

Por más terribles que resultaron los resultados del estudio, el Dr. Scheele es cautelosamente optimista sobre futuros brotes de vida silvestre. El elemento sorpresa puede haber tenido mucho que ver con el éxito devastador de Bd.

"No se esperaba ni se predijo, por lo que la comunidad de investigación tardó mucho tiempo en ponerse al día", dijo el Dr. Scheele.

En 2013, los investigadores descubrieron que un hongo relacionado estaba atacando a las salamandras de fuego en Bélgica. Llamado Batrachochytrium salamandrivorans (Bsal para abreviar), parecía estar preparado para hacer a las salamandras lo que Bd ha hecho con las ranas .

Pero esta vez, las cosas se están desarrollando de manera diferente.

Los investigadores descubrieron el brote e identificaron Bsal rápidamente. Inmediatamente comenzaron a realizar experimentos para comprender la amenaza que representaba. Gracias a las barreras al comercio ahora en vigor , Bsal aún tiene que amenazar a otra especie en cualquier lugar.

"Hemos aprendido y estamos lidiando con eso mejor", dijo el Dr. Scheele. "Supongo que la pregunta siempre es: "¿Estamos haciendo lo suficiente?" Y eso es discutible ".

Todavía hay muchas razones para preocuparse por los brotes por venir. Bd aún no ha llegado a Nueva Guinea, hogar de una gran cantidad de especies de anfibios que no se encuentran en ningún otro lugar de la Tierra.

Si una rana infectada con Bd llegara allí, a través del comercio de mascotas o como polizón accidental, el hongo tendría un gran número de huéspedes vulnerables para atacar.

"Podría ser una fusión de los ecosistemas de allí", dijo Daniel Greenberg, un estudiante graduado en la Universidad Simon Fraser y coautor del comentario de Science.

La pérdida de ranas puede alterar ecosistemas enteros.

Sin renacuajos para engullir algas, las flores pueden ahogar las corrientes. Sin ranas para comer insectos, algunas especies portadoras de enfermedades pueden volverse más comunes. Las aves y otros depredadores que comen ranas tienen que encontrar alternativas.

Los científicos ni siquiera están descansando sobre las especies que han emergido intactas del asalto Bd. Otra cepa de Bd, o algunas especies diferentes de hongos en conjunto, puede resultar incluso más mortal.

"Es solo la ruleta rusa, con patógenos en movimiento en todo el mundo", dijo el Dr. Scheele.